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Combat à quatre pour les prochaines missions de découverte de la NASA

Combat à quatre pour les prochaines missions de découverte de la NASA

La NASA a mis en place quatre enquêtes différentes du programme de découverte dans un match d'élimination; deux à Vénus, un à Io de Jupiter et un autre à la lune de Neptune, Triton. Seuls deux d'entre eux arriveront dans l'espace et la décision finale interviendra en 2021.

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Programme de découverte de la NASA

Le programme de découverte de la NASA appelle les scientifiques et les ingénieurs à constituer des équipes capables de concevoir la prochaine génération de missions scientifiques planétaires, d'approfondir nos connaissances sur le système solaire et, bien sûr, notre place dans celui-ci.

«Ces missions sélectionnées ont le potentiel de transformer notre compréhension de certains des mondes les plus actifs et les plus complexes du système solaire», a déclaré Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la direction des missions scientifiques de la NASA. "Explorer l'un de ces corps célestes aidera à percer les secrets de la façon dont il, et d'autres comme lui, sont apparus dans le cosmos."

Chacune des quatre études de neuf mois reçoit 3 millions de dollars pour l'atelier de leurs concepts, chacune se terminant par un «rapport d'étude de concept». Une fois évaluée, la NASA poursuivra le développement avec deux des quatre missions, laissant les autres hors du jeu.

Sélectionnés dans le cadre d'un processus compétitif d'examen par les pairs de valeur et de faisabilité, les propositions des candidats sont les suivantes:

Trident, à Triton, la lune glacée de Neptune

Le projet Trident, s'il était sélectionné, explorerait la lune de Neptune, Triton, pour étudier comment des mondes éloignés du Soleil pourraient un jour être habitables. La mission Voyager 2 de la NASA a révélé que Triton possède un resurfaçage actif - une rotation élevée de sa surface littérale - c'est pourquoi il s'agit de la deuxième surface la plus jeune du système solaire. Il pourrait également avoir des panaches en éruption et une atmosphère.

Combiné avec une ionosphère qui crée de la neige organique - et la possibilité d'un océan interne - Triton pourrait nous montrer comment les mondes habitables sont nés - à la fois dans notre système solaire et dans d'autres.

Avec un survol, la mission de Trident nous permettrait de cartographier la surface de Triton et d'analyser les processus actifs pour comprendre s'il existe ou non un océan sous la surface.

La chercheuse principale est Louise Prockter, de la Lunar and Planetary Institute / Universities Space Research Association. S'il est sélectionné, le Jet Propulsion Laboratory de la NASA gérerait la mission.

VERITAS, pour Vénus

VERITAS, qui est l'acronyme de Venus Emissivity, Radio Science, InSAR, Topography, and Spectroscopy, analysera, si elle est sélectionnée, l'histoire géologique de la planète et cherchera à déterminer pourquoi Vénus s'est avérée si différente de la Terre. En orbite autour de la planète sœur de la Terre, VERITAS utiliserait un radar à ouverture synthétique pour cartographier les élévations de surface qui couvrent presque toute la planète. Il créera des reconstructions 3D de la topographie, apprenant éventuellement si des processus sur Terre - comme la tectonique des plaques et le volcanisme - se produisent toujours sur Vénus. VERITAS scannerait également les émissions infrarouges provenant de la surface pour apprendre la géologie de Vénus, qui est encore une grande inconnue de la communauté scientifique.

La chercheuse principale est Suzanne Smrekar, du Jet Propulsion Laboratory de la NASA, donc naturellement le JPL gérerait la mission.

DAVINCI +

Un autre acronyme attrayant: Deep Atmosphere Venus Investigation of Noble gas, Chemistry, and Imaging Plus. DAVINCI + étudierait l'atmosphère de Vénus, pour apprendre comment elle s'est formée et a évolué, et tenterait également de savoir si la planète chaude a jamais eu un océan. Cette mission se plongerait dans l'environnement rude de l'atmosphère inhospitalière de Vénus pour analyser sa composition, jusqu'au sol.

Les instruments à bord seraient contenus dans une sphère de descente sur mesure, pour les protéger de l'environnement dommageable de la planète gril. Le "+" dans DAVINCI + signifie l'imagerie réalisée par des caméras, à la fois sur l'orbiteur et sur la sphère de descente.

La dernière fois qu'une mission dirigée par les États-Unis sur Vénus s'est produite, c'était en 1978, donc une mission de retour avec la technologie moderne est cruellement nécessaire.

Le chercheur principal est James Garvin, du Goddard Space Flight Center de la NASA. Goddard gérerait la mission.

Observateur de volcan Io (IVO)

IVO volerait vers la lune Io de Jupiter, pour étudier la manière dont les forces des marées façonnent et façonnent les corps planétaires. Io est étiré et pressé par l'attraction différentielle de l'immense gravité de Jupiter, qui chauffe la lune dans le corps le plus volcaniquement actif du système solaire.

Il n'y a pas grand-chose à dire sur les caractéristiques uniques d'Io (disons), comme si un océan de magma existe à l'intérieur ou non. Via des survols rapprochés, IVO aiderait les scientifiques à étudier comment le magma est généré - et éventuellement éclate - sur la planète active.

Cette mission pourrait transformer notre compréhension de la formation et de l'évolution des planètes rocheuses et terrestres, et elle pourrait également nous aider à apprendre comment se forment les mondes océaniques glacés dans notre système solaire, en plus d'autres mondes glacés au-delà de notre système solaire.

Le chercheur principal est Alfred McEwan, de l'Université de l'Arizona. Le laboratoire de physique appliquée de l'Université Johns Hopkins gérerait cette mission.

Il est difficile de choisir lequel gagnera, mais à partir des seuls énoncés de mission, il semble être un pari juste qu'IVO ne perdra pas, uniquement sur l'observation que nos résultats sur Io pourraient également élargir notre connaissance d'autres, très différents- à la recherche de corps planétaires. Cela ressemble à un deux pour un scientifique.

Que les meilleures missions gagnent.


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