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ATLAS-I: l'installation de test EMP de l'époque de la guerre froide

ATLAS-I: l'installation de test EMP de l'époque de la guerre froide

Vers la fin de la guerre froide, l'armée américaine s'est inquiétée de la capacité de son équipement à résister aux effets d'une impulsion électromagnétique. Ainsi, au milieu d'une vaste fosse dans le désert à l'extérieur d'Albuquerque, au Nouveau-Mexique, le gouvernement a construit une structure en bois géante nommée ATLAS-I. Représentant Air Force Weapons Lab Transmission-Line Aircraft Simulator, cette structure massive et inquiétante a été construite entre 1972 et 1980, pour valider les mesures de sécurité des États-Unis en cas d'attaque EMP.

Que sont les PGE?

Les impulsions électromagnétiques, ou PEM, sont des rafales intenses d'énergie électromagnétique qui peuvent résulter d'une explosion nucléaire à haute altitude. En cas de guerre, ces explosions pourraient être utilisées pour infliger des dommages aux systèmes électriques et électroniques des pays opposés. Les PGE affectent les systèmes électroniques avec des surtensions de haute et de faible amplitude créées par l'explosion initiale.

Lorsqu'un engin nucléaire explose à haute altitude, entre 40 kilomètres et 250 miles au-dessus de la Terre, il produit de puissants rayons gamma. Lorsque ceux-ci entrent en collision avec des molécules dans l’atmosphère terrestre, un puissant champ d’énergie électromagnétique est créé. Cet EMP ne fait pas de mal aux humains directement, mais il produit une surtension de courant à haute tension.

Le PGE arrive en trois phases. L'impulsion initiale impulsion de haute amplitude qui brûle les conducteurs électriques en induisant une tension au-delà de ce qu'ils peuvent supporter. Une impulsion ultérieure est moins puissante, mais peut également causer des dommages. En outre, la boule de feu d’une grande détonation déforme brièvement le champ magnétique terrestre et peut couper de longs conducteurs électriques, tels que des lignes d’alimentation et de télécommunications sur une vaste zone, pendant plusieurs secondes à plusieurs minutes.

Dans les années 1980, cela aurait été une mauvaise nouvelle pour les États-Unis, ou pour tout autre pays d'ailleurs - mais en 2019, cela aurait pratiquement paralysé le monde moderne. La communication serait presque impossible, les voitures et les avions ne fonctionneraient pas, les téléphones ne fonctionneraient pas. Rien dans notre vie moderne ne fonctionnerait.

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C'est cette peur qui a conduit le gouvernement américain à construire le centre de test ATLAS-I.

Aussi connu sous le nom de Trestle, ce centre a été spécialement conçu pour tester les machines électroniques contre les explosions EMP, mais pour comprendre un peu plus pourquoi un tel centre a été construit, nous devons nous replonger un peu plus dans la chaleur de la guerre froide.

Les PGE sont connus et compris depuis les premiers essais nucléaires des années 1940. En 1945, alors que les États-Unis se préparaient pour leur série de tests Trinity, les physiciens ont conseillé à l'armée de prendre des précautions pour protéger leur équipement électronique. Même ainsi, de nombreux enregistrements de ces tests ont été frits à cause de l'explosion.

1962 a marqué le test EMP le plus important pour les États-Unis, utilisant une explosion nucléaire à haute altitude. Baptisé "Starfish Prime", ce test impliquait la détonation, à une altitude d'environ 400 kilomètres au-dessus de l'océan Pacifique, d'une bombe pesant 1,44 mégatonnes. L'explosion de l'EMP qui en a résulté a éteint les lampadaires à plus de 1400 kilomètres, déclenché des alarmes et endommagé d'autres appareils électroniques. Au cours des jours et des mois suivants, plusieurs satellites à basse altitude ont en fait échoué en raison de dommages causés par les radiations. C'est après ces effets imprévus du PEM que le gouvernement et l'armée américains ont pris conscience à quel point une explosion du PEM pouvait être dommageable.

En Union soviétique, des tests EMP étaient également en cours - après tout, c'était la chaleur de la guerre froide. En 1962, la même année que le test Starfish Prime, les Soviétiques ont fait exploser une bombe de 300 kilotonnes, environ 4 fois plus petite que la bombe américaine, au-dessus du Kazakhstan. Les Soviétiques ont mis en place une ligne téléphonique de 570 kilomètres de long équipée de capteurs et de protecteurs de surtension à intervalle régulier. L'explosion EMP a déclenché chaque capteur.

Il a également mis le feu à une centrale électrique à plusieurs kilomètres de là, grâce à l'induction qui s'est produite dans un câble de transmission enterré de 1000 km de long. Alors que la bombe soviétique était beaucoup plus petite que le test Starship Prime, elle a causé beaucoup plus de dégâts, en raison de son positionnement sur terre.

La peur croissante des attaques

Les États-Unis et l'Union soviétique ont maintenant de plus en plus peur des attaques du PEM, car ils étaient plus conscients que jamais de ce qu'une telle attaque pouvait faire. Un EMP pourrait assommer toute une flotte de la Marine; cela pourrait désactiver une base aérienne; cela pourrait causer une quantité incommensurable de dommages.

L'armée américaine est devenue obsédée par le durcissement de tout son matériel militaire, en s'assurant qu'elle pourrait résister aux explosions EMP. Ils ont construit 18 installations d'essai différentes dans des bases de l'armée de l'air partout aux États-Unis. Chaque centre d'essais s'est concentré sur les mêmes principes: les avions étaient stationnés au sol et une courte rafale de rayonnement électromagnétique a été projetée directement sur eux. Après cela, les ingénieurs ont étudié les conséquences.

Le problème était que ce PEM, généré par une transmission d'énergie élevée, se reflétait sur le sol sous l'avion, ce qui exposait les véhicules à deux fois la quantité de rayonnement qu'ils absorberaient s'ils volaient. C'est là que le centre de test ATLAS-I est entré en jeu.

L'ingénierie du tréteau

ATLAS-I a été spécialement conçu pour atténuer cette réflexion de rayonnement depuis le sol. Les ingénieurs ont construit une plate-forme en bois géante sur une indention en forme de bol sur le sol du désert. Cette plate-forme constituait la majeure partie de la structure d'essai ATLAS-I et elle était en bois et en fibre de verre pour ne pas interférer avec l'impulsion électromagnétique.

Mesurant 200 pieds sur 200 pieds, il avait également un chemin de halage de 400 pieds de long et arrivait à la hauteur d'un bâtiment de 12 étages. Toute cette conception et cet emplacement soignés signifiaient qu'il pouvait simuler une explosion EMP sur un avion tout en arrêtant toute réflexion de rayonnement du sol. C'était le site d'essai idéal pour les avions militaires.

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Les avions seraient remorqués sur la plate-forme pour attendre une explosion EMP. Une paire de générateurs MAX 5 mégavolts, un monté de chaque côté de la plate-forme, a été utilisée pour produire la rafale EMP à courte portée. Lorsqu'ils sont combinés, ils pourraient produire une impulsion électromagnétique de 200 gigawatts. À courte portée, cela équivaut à l'impulsion d'une explosion thermonucléaire.

Au cours des années d'opération d'ATLAS-I, de 1980 à 1991, le Trestle a été utilisé pour tester des bombardiers massifs, des chasseurs et même des missiles contre les attaques EMP.

En 1991, à la fin de la guerre froide, le site d'essai ATLAS-I a finalement été fermé, mais la structure est toujours debout et peut être vue aujourd'hui.


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