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Le télescope WFIRST montre le nouveau style de chasse aux exoplanètes de la NASA

Le télescope WFIRST montre le nouveau style de chasse aux exoplanètes de la NASA

La NASA développe un nouvel instrument pour trouver des exoplanètes lointaines - appelé le télescope de levé infrarouge à champ large, ou WFIRST. Il localisera non seulement des exoplanètes petites et distantes, mais également une plus grande variété de corps cosmiques, comme les naines brunes et les trous noirs.

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WFIRST dévoile la technique de microlentille de la NASA

La plupart des instruments utilisés pour détecter et étudier les exoplanètes, comme l'exoplanète de la NASA à la recherche du satellite TESS, fonctionnent avec ce qu'on appelle la méthode de transit. Il s'agit d'un processus selon lequel les télescopes pointent des étoiles éloignées à la recherche d'une gradation périodique de la luminosité, qui est interpolée pour confirmer la présence d'une planète passant entre le télescope et l'étoile - dans un événement appelé transit.

WFIRST rompt avec cette convention en ajoutant une autre méthode au mélange, appelée microlentille. Lorsqu'une petite planète passe devant son étoile hôte, sa force gravitationnelle relativement faible plie toujours la lumière de l'étoile d'une manière que nous pouvons voir de très loin. Cette technique ne fonctionne qu'avec un rare niveau d'alignement précis, mais quand cela se produit, le signal est plus fort que ceux reçus via la méthode de transit, permettant la détection de planètes encore plus éloignées.

"Les signaux de microlentille provenant de petites planètes sont rares et brefs, mais ils sont plus forts que les signaux d'autres méthodes", a déclaré David Bennet, chef d'un groupe de microlentilles gravitationnelles au Goddard Space Flight Center de la NASA, dans un communiqué. "Puisqu'il s'agit d'un événement sur un million, la clé pour que WFIRST trouve des planètes de faible masse est de rechercher des centaines de millions d'étoiles."

"Essayer d'interpréter les populations de la planète aujourd'hui, c'est comme essayer d'interpréter une image dont la moitié est couverte", a déclaré Matthew Penny, professeur adjoint d'astronomie et de physique à la Louisiana State University à Baton Rouge, qui a également mené une étude pour envisager le potentiel d'enquête de microlentilles de WFIRST , rapporte Yahoo! La finance.

WFIRST élargira nos connaissances au-delà des exoplanètes

Il a ajouté que l'enquête de microlentilles de WFIRST fera plus que faire progresser notre connaissance des systèmes planétaires. "Cela permettra également une multitude d'autres études sur la variabilité de 200 millions d'étoiles, la structure et la formation de la Voie Lactée intérieure, et la population de trous noirs et d'autres objets sombres et compacts qui sont difficiles ou impossibles à étudier dans aucun autre façon, »a déclaré Penny.

La NASA fait progresser de nouvelles avancées dans tous les domaines du voyage et de l'exploration spatiaux, mais de nouveaux styles de détection d'exoplanètes comme celui du télescope WFIRST utiliseront les techniques que nous acquérons en chassant les exoplanètes au-delà des systèmes extraterrestres - pour mieux saisir la Voie lactée, les trous noirs sauvages, et d'autres objets étonnants dans tout l'univers.


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